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Tardigrado: cos'è e dove si trova Tardigrado render 3D - Credit: iStock
COSTUME E SOCIETÀ 15 aprile 2021

Tardigrado: cos'è e dove si trova

di Melissa Viri

Il termine "tardigrado" è stato coniato per la prima volta nel 1777 da Lazzaro Spallanzani

Il significato di tale nome allude alla lentezza del microscopico animale, vuol dire letteralmente colui che cammina lentamente.

Già nel 1773 però, l'entomologo e zoologo tedesco Johann August Ephraim Goeze lo aveva osservato e battezzato col nome di orsetto d'acqua per via della sua forma rubiconda e la predilezione per gli habitat umidi. In inglese oggi viene chiamato invece moss piglet, ossia maialino del muschio. Si tratta di un invertebrato microscopico, dotato di otto zampette spesso uncinate.

Dove si trova il tardigrado

Questo particolarissimo animale di dimensioni minuscole, fra gli 0,1 e i 0,5 mm, si trova letteralmente ovunque per via della sua straordinaria capacità di adattamento e resistenza. Predilige gli ambienti umidi, dunque è facile trovarlo fra muschi e nei corsi d'acqua, in mare, negli oceani. Tuttavia è stato rinvenuto anche in ambienti più ostili, come montagne e deserti senza troppi problemi di sopravvivenza. Per l'uomo il tardigrade è un piccolo ospite innocuo, che si limita a vivere la sua vita senza arrecare danni.

Piccolo ma resistente quasi invulnerabile

Ciò che ha reso celebre questo invertebrato è la sua incredibile resistenza. Respira attraverso la cute e si nutre tramite un tubo boccale con due stiletti da cui succhiare i nutrienti. Mangia principalmente componenti di cellule vegetali, amebe, protozoi e purtroppo anche i suoi simili. Sebbene venga rappresentato colorato, è effettivamente trasparente. Il suo ciclo vitale va dai tre mesi ai due anni, ma la lista di condizioni a cui riesce a resistere è impressionante. Gli scienziati negli ultimi decenni l'hanno sottoposto infatti a numerose prove estreme.

La criptobiosi

La strategia protettiva del tardigrade si chiama criptobiosi: espelle fino al 98% dei suoi liquidi corporei e va in una sorta di forma essiccata e quasi invulnerabile. Così è capace di resistere fra i 10 e i 30 anni senza cibo, acqua e ossigeno. Regge venti mesi a -200°C e venti ore a -272°C ossia vicino allo zero assoluto. Per quanto riguarda il calore resiste pochi minuti a 150°C. Non teme nemmeno la pressione, fino a 6000 atmosfere, 6 volte peggio che negli oceani! Neppure le radiazioni dieci giorni nello spazio aperto sono riusciti a scalfirlo! Gli scienziati stanno cercando di comprendere meglio le meccaniche del suo DNA, e la speranza è di poterlo rendere utile per l'uomo.

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